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La NASA selecciona las próximas misiones de demostración de vuelos de nanosatélites

Espacio

David Szondy

14 de agosto de 2012

Las misiones de la NASA usarán CubeSats similar al Explorer-1 [Prime] CubeSat de la Universidad Estatal de Montana (Imagen: Universidad Estatal de Montana, Laboratorio de Ingeniería e Ciencia del Espacio)

Después de haber aterrizado el rover Curiosity del tamaño de un automóvil en Marte, la NASA está mirando en la otra dirección con su Programa de tecnología para pequeñas naves espaciales. Dedicado a mejorar la tecnología de satélites pequeños, el programa recientemente otorgó contratos a tres equipos que trabajan en las áreas de comunicaciones, vuelo de formación y atraque. Lo difícil es que los satélites con los que están trabajando tienen una altura de solo cuatro pulgadas (10.16 cm).

Los tres proyectos se basan en CubeSats, una clase de nanosatélites cúbicos que miden cuatro pulgadas (10.16 cm) a cada lado y pesan alrededor de tres libras (1.36 kg). Esto puede parecer bastante pequeño para un satélite, y lo es, pero estas pequeñas naves tienen muchas ventajas sobre sus contrapartes más grandes. Primero, son muy baratos como van los satélites. En segundo lugar, al ser tan pequeños y ligeros, pueden enviarse en órbita como autoestopistas con satélites más grandes por una fracción del costo.

Pero lo que realmente diferencia a los CubeSats es que lo que les falta en complejidad, lo compensan en números. Los CubeSats no son tanto naves espaciales independientes como bloques de construcción. En lugar de subir individualmente, se pueden lanzar grupos de CubeSats que pueden volar en formación o pueden acoplarse entre sí para formar un satélite más grande con mayores capacidades. Piense en ellos como en los juguetes modulares electrónicos donde se conectan los módulos para hacer radios u otros dispositivos.

Las tres misiones seleccionadas por la NASA están destinadas a explotar las ventajas del estándar CubeSat. Uno, llamado "Integrated Solar Array and Reflectarray Antenna (ISARA) para High Bandwidth CubeSat, " es una misión de US $ 5, 5 millones de Richard Hodges, Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California y Pumpkin Inc. de San Francisco. Su propósito es aumentar la cantidad de datos que un pequeño satélite puede transmitir al convertir su matriz solar en un reflector para la antena de comunicaciones del satélite.

Otro proyecto de $ 3.6 millones de Siegfried Janson, Aerospace Corporation de El Segundo, California, es para "Comunicaciones ópticas integradas y sensores de proximidad para Cubesats". Se trata de un par de CubeSats que usarán láseres para comunicarse con el suelo y el radar. y sensores ópticos para ayudar a los nanosatélites cuando maniobran cerca uno del otro.

El tercero es "Proximity Operations Nano-Satellite Flight Demostration, " por Charles MacGillivray, Tyvak Nano-Satellite Systems LLC de Orange, California, Applied Defense Solutions Inc. de Columbia, Maryland, 406 Aerospace LLC de Bozeman, Montana, y Universidad Politécnica Estatal de California de San Luis Obispo. Esta misión de $ 13.5 millones usará dos satélites, cada uno hecho de tres CubeSats, para practicar maniobras de encuentro y acoplamiento en órbita.

Los vuelos se realizarán en 2014 y 2015.

Fuente: NASA

Las misiones de la NASA usarán CubeSats similar al Explorer-1 [Prime] CubeSat de la Universidad Estatal de Montana (Imagen: Universidad Estatal de Montana, Laboratorio de Ingeniería e Ciencia del Espacio)

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