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Mucho más que el agua encontrada en la luna.

Ciencia

Darren Quick

25 de octubre de 2010

Vea el noreste a través del borde norte del cráter de Cabeus (Imagen: NASA / GSFC / Arizona State University)

Hace un año, los impactos gemelos de la nave espacial LCROSS (Satélite de observación y detección del cráter lunar) de la NASA y una etapa de cohete compañero en la superficie lunar revelaron la presencia de agua en la luna. Ahora, los nuevos datos descubiertos por LCROSS y el Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) han revelado que el suelo lunar dentro de los cráteres sombríos es rico en materiales útiles, y que la luna es químicamente activa y tiene un ciclo de agua.

Los impactos gemelos de LCROSS y un escenario de cohete en el cráter Cabeus de la luna el 9 de octubre de 2009, levantaron una columna de material que podría no haber visto la luz solar directa durante miles de millones de años a casi 10 millas por encima del borde del cráter. Fueron las observaciones realizadas por los instrumentos a bordo de LCROSS y LRO del cráter y los escombros y las nubes de vapor que revelaron la presencia de agua, principalmente en forma de granos de hielo de agua pura.

Esto significa que "el hielo de agua de alguna manera se entregó a la luna en el pasado, o los procesos químicos han estado haciendo que el hielo se acumule en grandes cantidades", dijo Anthony Colaprete, científico del proyecto LCROSS e investigador principal del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California. "Además, la diversidad y abundancia de ciertos materiales llamados volátiles en la pluma, sugieren una variedad de fuentes, como cometas y asteroides, y un ciclo de agua activo dentro de las sombras lunares".

Los volátiles son compuestos que se congelan y quedan atrapados en los fríos cráteres lunares y se vaporizan cuando el sol los calienta. El conjunto de instrumentos LCROSS y LRO determinó que hasta el 20 por ciento del material generado por el impacto de LCROSS eran volátiles, incluidos metano, amoniaco, hidrógeno gas, dióxido de carbono y monóxido de carbono.

Los científicos creen que el agua y la mezcla de compuestos volátiles que LCROSS y LRO detectaron podrían ser los remanentes del impacto de un cometa. Dicen que estos subproductos químicos volátiles también son evidencia de un ciclo a través del cual el hielo de agua reacciona con los granos del suelo lunar.

Después de trazar un mapa de la distribución del hidrógeno, el equipo científico concluyó que el agua no está distribuida uniformemente dentro de las trampas frías en sombra, sino que está en bolsas, que también pueden encontrarse fuera de las regiones en sombra.

La proporción de sustancias volátiles a agua en el suelo lunar indica que se está llevando a cabo un proceso llamado "química de grano frío". Los científicos también teorizan que este proceso podría llevar cientos de miles de años y puede ocurrir en otros cuerpos fríos, sin aire, como los asteroides; las lunas de Júpiter y Saturno, incluidas Europa y Encelado; Las lunas de marte; granos de polvo interestelar que flotan alrededor de otras estrellas y las regiones polares de Mercurio.

Los instrumentos también descubrieron cantidades relativamente grandes de metales ligeros como el sodio, el mercurio y posiblemente incluso la plata, pero el agua es el producto más valioso de la Luna.

Al comprender los procesos y los entornos que determinan dónde estará el hielo de agua, cómo se entregó el agua a la Luna y su ciclo de agua activo, los futuros planificadores de la misión podrían determinar mejor qué ubicaciones tendrán agua de fácil acceso. La existencia de hielo de agua en su mayoría pura podría significar que los futuros exploradores humanos no tendrán que recuperar el agua del suelo para utilizarla como valiosos recursos de soporte vital. Además, podría explotarse una abundante presencia de hidrógeno gas, amoniaco y metano para producir combustible.

Los hallazgos del equipo científico se presentan en seis artículos publicados en la edición del 22 de octubre de Science .

Vea el noreste a través del borde norte del cráter de Cabeus (Imagen: NASA / GSFC / Arizona State University)

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