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La misión Ionospheric Connection Explorer obtiene luz verde para el desarrollo

Espacio

David Szondy

15 de noviembre de 2014

Una banda brillante en la ionosfera vista desde la Estación Espacial Internacional (Imagen: NASA)

La NASA ha anunciado que está avanzando con su Explorador de conexión ionosférica (ICON). Programada para ser lanzada en 2017, la misión orbital tiene como objetivo estudiar los efectos de la atmósfera inferior en la ionosfera y su impacto en la superficie de la Tierra.

A partir de 85 km (53 mi) y extendiéndose hasta 600 km (370 mi), la ionosfera puede parecer más un residente de un crucigrama que un factor en la vida cotidiana para la mayoría de nosotros, pero las perturbaciones en él pueden tener enormes efectos En comunicación, navegación GPS y muchas otras tecnologías que dependen de la radio. La región es un vacío cercano en el borde del espacio donde la atmósfera tenue es ionizada por la radiación solar. Los átomos cargados que lo componen actúan como un reflector que permite que las transmisiones de onda corta reboten en el horizonte, así como una barrera que las transmisiones satelitales deben atravesar. Sin embargo, la naturaleza de la ionosfera está lejos de ser estable y una de las principales preocupaciones de los investigadores en el clima espacial es encontrar formas de predecir el comportamiento de la ionosfera.

Hasta hace poco, se pensaba que los únicos factores reales que afectan a la ionosfera son el campo magnético del Sol y la Tierra. Pero la NASA dice que las observaciones recientes muestran que los movimientos de las capas inferiores de la atmósfera también tienen un fuerte efecto. Según la agencia espacial, las imágenes ultravioletas muestran áreas brillantes en la ionosfera que corresponden a ciclos diarios y estaciones en las altitudes más bajas que podrían indicar un vínculo entre la actividad en la ionosfera y los eventos climáticos comunes.

Para comprender mejor la ionosfera, ICON se establecerá en una órbita de 360 ​​mi (580 km) de altura, donde podrá mantener las observaciones del borde del espacio (62 mi / 100 km) y hasta 250 mi (400 km). La esperanza es que mediante la recopilación de datos suficientes, algún día será posible predecir las perturbaciones en las regiones superiores tan fácilmente como se pronostica el clima terrestre.

El conjunto de cuatro instrumentos de ICON incluye el Interferómetro de Michelson para imágenes termosféricas de alta resolución (MIGHTI) para medir la velocidad y la temperatura de las partículas con carga neutral en la atmósfera de la Tierra, un medidor de velocidad de iones para medir la velocidad de carga partículas, y un par de espectroscopios que operan en los espectros ultravioleta extremo y lejano para identificar la composición de partículas cargadas y neutrales.

La NASA dice que la revisión del diseño crítico de ICON está programada para 2015 con la fecha de lanzamiento establecida antes de octubre de 2017.

Fuente: NASA

Una banda brillante en la ionosfera vista desde la Estación Espacial Internacional (Imagen: NASA)

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