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Hubble buscará nuevos objetivos para la nave espacial New Horizons

Espacio

David Szondy

18 de junio de 2014

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La impresión del artista de que la sonda New Horizons encuentra un objeto del cinturón de Kuiper (Imagen: JHUAPL / SwRI)

Una vez que ha enviado la primera sonda espacial a Plutón, ¿qué hace para una repetición? A medida que la nave espacial New Horizons de la NASA corre hacia su encuentro con el planeta enano el próximo año, el Comité de Asignación de Tiempo del Telescopio Espacial Hubble ha dado su recomendación de que el Hubble se use para encontrar el próximo destino de Horizons en los confines del Solar. Sistema.

La misión New Horizons de US $ 650 millones se lanzó el 19 de enero de 2006 sobre un cohete Atlas V desde Cabo Cañaveral, Florida. La nave espacial no tripulada de 478 kg (1, 054 lb) fue enviada a Plutón en una misión de 9, 5 años para volar, una distancia que las señales de radio de la sonda de energía nuclear tardan cuatro horas en llegar a la Tierra. Lanzado en una trayectoria de honda con la atracción gravitacional de Júpiter, New Horizons está programado para pasar la órbita de Neptuno el 24 de agosto y se reunirá con Plutón el 14 de julio del próximo año, que pasará a una distancia de 13, 000 km (8, 000 mi). ).

La pregunta es, ¿qué hacer a continuación con New Horizons después de que haya terminado su misión principal? Una vez pasado Plutón, no hay años luz de nada delante de la nave espacial, por lo que se debe tomar una decisión sobre a dónde ir a continuación, para que el control de la misión pueda planificar las maniobras adecuadas para utilizar la gravedad de Plutón en la catapulta. En la dirección correcta.

El objetivo obvio es uno de los miles de objetos que forman el cinturón de Kuiper; los detritos que quedaron de la formación del Sistema Solar que se extiende más allá de la órbita de Plutón a una distancia de aproximadamente 8 mil millones de kilómetros (5 mil millones de millas) del Sol. Es similar al cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, pero es 20 veces más ancho y tiene hasta 200 veces más material.

El Cinturón es extremadamente interesante para los astrónomos porque es un gran depósito de ejemplos de cómo era el Sistema Solar hace 4.600 millones de años. El truco es encontrar uno de los objetos que New Horizons puede alcanzar. Los objetos no son la mezcla de asteroides pedregosos o de hierro y níquel que se encuentran en el Sistema Solar interno, sino grumos de hielo compuestos por hielo, metano y otros productos químicos volátiles.

En su mayor parte, nuestro conocimiento del Cinturón de Kuiper es el resultado de la deducción y la especulación en lugar de la observación directa. Es un poco como el calamar gigante que habita las profundidades de los océanos de la Tierra; Sabemos que están ahí, pero no mucho más. Si New Horizons va a visitar uno de estos objetos, entonces la NASA tiene que encontrar uno que esté al alcance de la sonda. Ahí es donde entra el Hubble.

El telescopio espacial Hubble (Imagen: NASA)

Hubble ya se ha utilizado para respaldar la misión New Horizons, incluida la creación de mapas de baja resolución de la superficie de Plutón, el descubrimiento de cuatro lunas nuevas y un estudio de las nubes de polvo en todo el planeta que podrían poner en peligro el sobrevuelo. Con su poderosa óptica, tiene muchas más posibilidades de encontrar un candidato para New Horizons para visitar que los ámbitos terrestres.

Sin embargo, no es fácil encontrar objetos del Cinturón de Kuiper. No son grandes en términos cósmicos y no reflejan mucha luz. Según la NASA, tienden a ser más pequeñas que la isla de Manhattan y tan negras como un trozo de carbón, sin mencionar el frío extremo. El Hubble buscará estos objetos utilizando los mismos métodos que los cazadores de asteroides han usado durante doscientos años.

El Hubble mirará un pequeño arco del cielo en la constelación de Sagitario que está al alcance de New Horizons. El fondo de las estrellas permanecerá fijo, pero si hay un posible objeto del cinturón de Kuiper, aparecerá como una racha a medida que se mueve a través de la imagen durante el tiempo de exposición. Estos pueden luego ser investigados para su verificación.

El objetivo es encontrar dos objetos en el área designada, que es un campo de visión aproximadamente del tamaño angular de la luna llena. Si se encuentran, indicará que existe una posibilidad estadística de que haya objetos presentes que New Horizons podría alcanzar. Si es así, entonces el Hubble será dirigido a hacer una búsqueda más detallada. Según la NASA, este enfoque paso a paso es necesario porque el telescopio Hubble está actualmente sobrecargado y el tiempo debe ser cuidadosamente asignado.

"La búsqueda planificada de un objetivo adecuado para New Horizons demuestra aún más cómo se está utilizando efectivamente el Hubble para respaldar el reconocimiento inicial del sistema solar por parte de la humanidad", dice Matt Mountain, director del Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial (STScI) en Baltimore, Maryland. "Del mismo modo, también es una vista previa de cómo las poderosas capacidades del próximo Telescopio Espacial James Webb reforzarán aún más la ciencia planetaria. Estamos entusiasmados con el potencial de ambos observatorios para la exploración y el descubrimiento continuos del sistema solar".

Fuente: NASA

El telescopio espacial Hubble (Imagen: NASA)

La impresión del artista de que la sonda New Horizons encuentra un objeto del cinturón de Kuiper (Imagen: JHUAPL / SwRI)

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