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Las libélulas hembras falsifican la muerte para evitar los machos lujuriosos

Biología

Nick Lavars

29 de abril de 2017

La muerte sexual fingida, como se la llama, es increíblemente rara pero no invisible en el reino animal (Crédito: Tony Hisgett)

Rassim Khelifa estaba de pie junto a un estanque en los Alpes suizos recogiendo huevos de insectos un día, cuando notó algo extraño. Una libélula, perseguida por otro, se zambulló repentinamente y se estrelló contra el suelo, aparentemente muerta en el lugar, antes de volver a la vida y hacer una gran fuga una vez que la costa estaba despejada. Las observaciones que siguieron confirmaron un fenómeno previamente desconocido: el insecto había fingido su muerte para dar el resbalón a un amante aspirante.

Khelifa, bióloga de la Universidad de Zurich, había pasado los veranos de 2014 y 2015 reuniendo los huevos de libélulas y moscas de la damisela en los estanques de los Alpes suizos, con el objetivo de realizar experimentos sobre la respuesta de las larvas a la temperatura. Pero su encuentro fortuito con estos futuros compañeros atrajo su curiosidad en una dirección diferente: ¿era este tipo de comportamiento generalizado?

Luego pasó dos meses estudiando el comportamiento reproductivo de las especies de libélulas en cuestión, Aeshna juncea o páramo vendedor ambulante, en dos estanques diferentes en el área. Una cosa que encontró fue que las hembras tendían a poner sus huevos en una densa vegetación. Esto parece ser una medida de protección, ya que las hembras ponen sus propios huevos y, por lo tanto, son bastante vulnerables al acoso por parte de los machos durante el proceso ... a menos que se escabullen entre los arbustos por algo de paz y tranquilidad, es decir.

Pero la aversión a los machos pegajosos no se detiene allí. Khelifa dice que cuando la hembra abandona el sitio reproductivo es el momento en que son más vulnerables a la coerción de los machos, y es aquí donde adoptan su medida de repudio más dramática. Las hembras siempre fueron perseguidas por los hombres después de la partida en sus observaciones, y 31 de los 35 testigos decidieron estrellarse contra el suelo en lugar de emparejarse con un compañero.

De esos choques, el 71 por ciento arrojó a la libélula en vegetación como arbustos o pastos densos, y el 87 por ciento, 27 de 31, fueron seguidos por muertes falsas. Las hembras hacen esto al estar inmóviles boca abajo. Este comportamiento es atípico de una libélula, y es aparentemente tan convincente que permitió que 21 de los 27 engañaran al macho y escaparan.

La muerte sexual fingida, como se la llama, es increíblemente rara pero no invisibles en el reino animal. Se ha documentado en las arañas de tela de guardería como una forma de evitar el canibalismo, dos especies de mosca ladrona y una mantis europea. Sin embargo, las observaciones de Khelifa marcan la primera vez que se observa el comportamiento en odonatos, el grupo de insectos carnívoros que cubren libélulas y moscas damisela.

Para ver cuán conscientes estaban las libélulas durante su pequeña farsa, Khelifa también llevó a cabo experimentos en los que intentó atraparlos físicamente a mano mientras estaban allí inmóviles. Él dice que 27 de 31 hembras escaparon, lo que indica que están completamente conscientes, alertas y listas para hacer una escapada como lo haría una libélula normal. Habla de jugar duro para conseguirlo.

La investigación de Khelifa se publicó en la revista Ecology.

Fuente: ResearchGate

La muerte sexual fingida, como se la llama, es increíblemente rara pero no invisible en el reino animal (Crédito: Tony Hisgett)

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