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¿Los lagos de sal mataron a los dinosaurios? ¿Y nos matarán?

Ciencia

Darren Quick

3 de abril de 2009

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Un lago de sal actual en el sur de Rusia Crédito de foto: Dr. Ludwig Weißflog / UFZ

3 de abril de 2009 Un nuevo informe de un equipo internacional de científicos ha sugerido que la mayor extinción en masa en la historia de la Tierra puede no haber sido causada por erupciones volcánicas, hidrato de metano o el impacto de un asteroide como se supuso anteriormente. En realidad, puede haber sido desencadenado por lagos de sal gigantes, cuyas emisiones de gases halogenados cambiaron la composición atmosférica hasta tal punto que la vegetación se dañó irremediablemente. Si bien esto es mucho menos dramático que una erupción volcánica o un asteroide, el efecto no sería menos devastador y podría tener implicaciones para nosotros hoy en día, ya que los pronósticos predicen un aumento en las áreas de superficie de desiertos y lagos salados debido al cambio climático que los investigadores esperan. También conducirá a un aumento en los efectos de estos gases halogenados.

El equipo de investigadores de Rusia, Austria, Sudáfrica y Alemania descubrió que los procesos microbianos en los lagos de sal actuales en el sur de Rusia y Sudáfrica producen y emiten halocarburos altamente volátiles, como cloroformo, tricloroeteno y tetracloroeteno. Transcribieron estos hallazgos al Mar de Zechstein, que hace unos 250 millones de años en la Era Pérmica, estaba situado donde se encuentra la Europa central actual. Con una superficie total de alrededor de 600.000 km2, el mar de Zechstein era casi tan grande como lo es hoy Francia. El mar plano hipersalino en ese momento estaba expuesto a un clima de desierto continental predominantemente seco y a una intensa radiación solar, como los mares salados de hoy, lo que permite al equipo concluir que las condiciones climáticas, geoquímicas y microbianas en el área de El mar de Zechstein era comparable con los de los mares salados actuales que investigaron.

Sobre la base de cálculos comparables a partir de las emisiones de gases halogenados en la atmósfera de los mares salados actuales en el sur de Rusia, los científicos calcularon que a partir del mar de Zechstein solo una tasa anual de emisiones de VHC de al menos 1.3 millones de toneladas de tricloroetano, 1.3 millones de toneladas Tetracloroeteno, se pueden suponer 1, 1 millones de toneladas de cloroformo y 0, 050 millones de toneladas de metilcloroformo. En comparación, las emisiones industriales globales anuales de tricloroeteno y tetracloroeteno representan solo alrededor del 20 por ciento de eso, respectivamente, y solo alrededor del 5 por ciento del cloroformo de las emisiones calculadas para el mar de Zechstein por los científicos. Incidentalmente, la producción industrial de metilcloroformo, que agota la capa de ozono, ha sido prohibida desde 1987 por la regulación del Protocolo de Montreal.

Luego, el equipo usó especies de plantas de estepa para probar que los gases halogenados contribuyen a acelerar la desertificación, ya que la combinación del estrés inducido por la sequedad y el estresante químico simultáneo "hidrocarburos halogenados" daña y desestabiliza las plantas y acelera el proceso de erosión. Sobre la base de estos dos hallazgos, los investigadores pudieron formular su nueva hipótesis de que al final de la Era Pérmica, las emisiones de gases halogenados del Mar de Zechstein y otros mares salados fueron responsables de una compleja cadena de eventos para el mundo. La extinción masiva más grande en la historia de la tierra, en la cual aproximadamente el 90 por ciento de las especies animales y vegetales de esa época se extinguieron.

Sin embargo, lo que es realmente preocupante es que, aparte de todos sus otros efectos maravillosos, el cambio climático también podría ver un aumento en los efectos de estos gases halogenados. El Panel Internacional sobre el Cambio Climático (IPCC), predice que el aumento de las temperaturas y la aridez acelerarán la desertificación, aumentando con ello el número y la superficie de los mares salados, las lagunas de sal y las marismas, lo que conducirá a un aumento de los gases halogenados de forma natural . Los efectos fitotóxicos de estas sustancias se intensifican junto con otros contaminantes atmosféricos y al mismo tiempo aumentan la sequedad y conducen exponencialmente las consecuencias eco-toxicológicas del cambio climático.

Si bien la nueva teoría es solo eso, una teoría, podría ser como una pieza de rompecabezas que contribuye a resolver el enigma de la extinción en masa más grande de la historia de la Tierra. Queda sin respuesta si los gases halogenados de los lagos de sal gigantes solo fueron responsables de ello o si fue una combinación de varios factores con erupciones volcánicas, el impacto de los asteroides o el hidrato de metano que juega una parte sigue sin respuesta, pero el equipo está convencido de que los efectos de los mares salados fueron subestimados previamente. El equipo también espera mostrar que los recientes lagos salados y desiertos de sal del sudeste de Europa, Asia Central, Australia, África y América no solo pueden influir en el clima regional, sino también en el global. Sus hallazgos sobre los efectos de estos gases halogenados son, por lo tanto, importantes para revisar los modelos climáticos, que forman la base para los pronósticos climáticos. Y bueno, nunca se sabe, estos modelos climáticos revisados ​​pueden proporcionar buenas noticias. ¿Derecha? Hay una posibilidad Oh, a quién estoy engañando, estamos jodidos.

Darren Quick

Un lago de sal actual en el sur de Rusia Crédito de foto: Dr. Ludwig Weißflog / UFZ

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