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La sonda Cassini descubre evidencia de un océano global en Encelado

Espacio

David Szondy

16 de septiembre de 2015

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Ilustración del interior de la luna Encelado de Saturno, que muestra un océano de agua líquida global entre su núcleo rocoso y su corteza helada (Crédito: NASA / JPL-Caltech)

Los científicos de la NASA han descubierto que una de las lunas de Saturno, Encelado, puede tener un océano global bajo la superficie helada. Sobre la base de años de análisis de imágenes tomadas por la sonda Cassini no tripulada, las mediciones de la rotación de la luna indican un ligero bamboleo que es similar en naturaleza a lo que ocurre cuando se trata de hacer girar un huevo crudo.

El descubrimiento del océano es el último de una serie de hallazgos que indican que la sexta luna más grande de Saturno es geológicamente activa. La existencia de agua subsuperficial, tal vez un gran lago o mar en Encelado, fue sospechosa después de que Cassini fotografiara géiseres de vapor de agua, partículas heladas y moléculas orgánicas simples que rocían de las fracturas en el polo sur. Sin embargo, los cambios en la gravedad de la luna medida por la Cassini indican que el cuerpo de agua podría tener una extensión global.

Los últimos hallazgos que parecen confirmar la existencia del océano provienen de datos independientes basados ​​en el análisis del bamboleo o libración de Encelado, medido por la sonda Cassini después de que ingresó en el sistema de Saturno y comenzó una serie de sobrevuelos del planeta. Las lunas en 2004. Esta oscilación se midió comparando imágenes de características tales como cráteres durante un período de varios años. Mediante el uso de cientos de imágenes de este tipo, fue posible medir el ligero bamboleo de la luna.

Según la NASA, esta oscilación se debe en parte a la forma ligeramente irregular de Encelado y su órbita elíptica alrededor de Saturno. Esto produce un tirón desigual, lo que hace que Encelado se desplace irregularmente de la misma manera que lo hace la Luna al orbitar la Tierra. La pregunta era: ¿qué estaba causando que se tambalee en la medida en que lo hizo, lo cual fue leve, pero pronunciado para un objeto sólido?

Al ejecutar una serie de modelos informáticos, los científicos de la NASA pudieron concluir que la disposición más probable es que la intensidad de la oscilación se deba a que la corteza helada y el núcleo rocoso están separados por una capa de líquido. Esto imparte una irregularidad mayor a medida que la luna gira, similar a la diferencia entre hacer girar un huevo duro, que se levanta, y uno crudo, que se cae inmediatamente cuando la yema del interior líquido lo desequilibra.

"Si la superficie y el núcleo estuvieran conectados rígidamente, el núcleo proporcionaría tanto peso muerto que el bamboleo sería mucho más pequeño de lo que observamos", dice Matthew Tiscareno, un científico de Cassini en el Instituto SETI, Mountain View, California. . "Esto prueba que debe haber una capa global de líquido que separa la superficie del núcleo".

Actualmente, los científicos están tratando de determinar cómo es que Encelado es tan activo, en lugar de estar congelado. El calentamiento de las mareas por Saturno es una posibilidad. Para ayudar a responder estas preguntas, Cassini está programada para realizar una inmersión a través de una de las plumas polares a una altitud de 30 millas (49 km) el 28 de octubre.

Los hallazgos de la Cassini fueron publicados en la revista Icarus .

Fuente:

NASA

Detalles del interior de Encelado (Crédito: NASA / JPL-Caltech)

Ilustración del interior de la luna Encelado de Saturno, que muestra un océano de agua líquida global entre su núcleo rocoso y su corteza helada (Crédito: NASA / JPL-Caltech)

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